Algunos erizos de mar son venenosos, pero fáciles de evitar

Los buceadores de aguas abiertas tienen una serie de criaturas de las que preocuparse, incluidas algunas que son venenosas y son un motivo legítimo de preocupación. Entre las criaturas que son venenosas pero que no representan un gran peligro se encuentran algunas especies de los muchos tipos de erizos de mar. Aquellos con espinas venenosas incluyen las especies Echinothuridae, Toxopneustes y Tripneustes.

Pero no se preocupe. Un erizo de mar rabioso no saltará del arrecife y te arrojará espinas. Los erizos de mar no son agresivos y se mueven relativamente lento. Aún así, las lesiones de los erizos de mar no son infrecuentes en el buceo. Las picaduras ocurren con mayor frecuencia cuando un nadador o un buceador rozan accidentalmente a una de estas delicadas criaturas, no porque los erizos ataquen de alguna manera. 

Los erizos de mar están por todas partes

Las lesiones de los erizos de mar son comunes porque los erizos de mar son comunes. Los buzos encuentran erizos de mar en casi todo el mundo de agua salada, incluidos todos los océanos del mundo. Las costas rocosas y las áreas arenosas poco profundas son algunos de los hábitats favoritos de los erizos de mar. Los buceadores de orilla deben tener cuidado de no pisar a los erizos al vadear en aguas poco profundas.

Los erizos de mar también se encuentran en los arrecifes de coral. Los erizos se esconden en las grietas del arrecife durante el día y, durante la noche, deambulan para alimentarse de partículas de comida flotantes y algas. Si bien los buzos pueden encontrar ocasionalmente erizos de mar durante el día, deben tener especial cuidado durante las inmersiones nocturnas para no tocar accidentalmente a los erizos que están más expuestos a la hora de comer.

Los erizos de mar tienen dos mecanismos de defensa

Como la mayoría de las lesiones de vida acuática, las lesiones de los erizos de mar son el resultado de que el animal intenta defenderse. Las espinas de un erizo de mar son su primera línea de defensa. La longitud y la nitidez de las espinas de un erizo varían de una especie a otra. Algunas especies tienen espinas rechonchas y romas, mientras que otras tienen espinas largas, afiladas y llenas de veneno. Las espinas afiladas como una navaja pueden perforar fácilmente incluso un traje de neopreno grueso y alojarse profundamente en la piel de un buceador.

Muchas especies de erizos, como el erizo de mar púrpura, tienen un mecanismo de defensa adicional llamado pedicelarinas. Las pedicelarinas son estructuras diminutas con forma de mandíbula que pueden adherirse a la piel de un buzo e inyectar un veneno doloroso. Están acurrucados entre las espinas del erizo y son difíciles de contactar para un buceador a menos que ya se haya empalado en las espinas del erizo.

En casos extremos, como cuando un buzo sufre numerosas heridas punzantes, la cantidad relativamente pequeña de veneno de las espinas y pedicelarinas puede acumularse en cantidades suficientes para causar espasmos musculares graves, desmayos, dificultad para respirar y la muerte. 

No toques a los erizos y estarás bien

Evitar los erizos de mar a veces es más fácil decirlo que hacerlo. Trate de mantener una buena conciencia de su entorno. Controle su flotabilidad para mantenerse al menos a unos pocos pies del coral, que puede ocultar erizos en sus grietas. Los buzos también deben tener cuidado con las espinas que sobresalen en la arena, ya que muchos erizos de mar se entierran.

Por lo general, las picaduras son el resultado de un buceo distraído, como cuando un buceador carga tras una tortuga para una foto y sin darse cuenta toca a un erizo.

A veces, las condiciones hacen que sea difícil ver a los erizos y evitar tocarlos, por ejemplo, una entrada abrupta a la orilla a través de las olas. Los botines de buceo de suela gruesa, los guantes y los trajes de neopreno gruesos pueden proporcionar cierto nivel de protección. Pero las espinas largas y afiladas aún pueden perforar el neopreno grueso. Si una entrada a la costa tiene muchos erizos, elija un sitio de buceo diferente.

Primeros auxilios para las picaduras de erizo de mar: ¡no orinar!

Al contrario de lo que algunos creen, orinar sobre la picadura de un erizo de mar no ayudará, así que ahórrese la vergüenza (tampoco funciona como primeros auxilios para las picaduras de medusa). Debido a que hay dos fuentes de lesiones causadas por los erizos de mar, las espinas y las pedicelarinas venenosas, es necesario lidiar con ambas.

Espinas: Las espinas de un erizo de mar pueden inyectar un veneno doloroso. Remojar el área en agua caliente (110 a 130 F) por hasta una hora y media puede descomponer el veneno y ayudar a aliviar el dolor. Retire con cuidado las espinas con unas pinzas, porque las frágiles espinas pueden aplastarse o romperse mientras están debajo de la piel. Si no puede extirpar fácilmente una columna o está cerca de una articulación o cerca de nervios delicados y vasos sanguíneos en sus manos o pies, es mejor que un médico se la extirpe quirúrgicamente. Las espinas de color oscuro tiñen la piel, por lo que podrá identificar la mancha si queda una espina. Esta coloración debería desaparecer en dos días. Si no es así, consulte a un médico para que le extirpe la columna.

Pedicelarinas: Elimine las pedicelarinas de un erizo afeitando el área con crema de afeitar y una navaja. Después de quitar las espinas y las pedicelarinas, lavar la zona lesionada con jabón y enjuagar con agua dulce. Aplique cremas antibióticas tópicas y tome analgésicos para el dolor.

Al igual que con cualquier lesión de vida acuática, esté atento a signos de infecciones o alergias, como dolor de pecho o dificultad para respirar. Comuníquese con un médico de inmediato si observa alguno de los dos.

Entre otras criaturas marinas que representan un peligro para los buzos se encuentran los gusanos de fuego barbudos, el pez globo, el coral de fuego y los hidroides punzantes. Pero de los peligros de las profundidades, el manso erizo de mar es relativamente dócil.