La escalera milagrosa de la capilla de loretto

Erigida entre 1873 y 1878 en los terrenos de la Academia de Nuestra Señora de la Luz, una escuela de niñas católicas en Santa Fe, Nuevo México, la Capilla de Loretto se destaca hasta el día de hoy como un raro ejemplo de arquitectura neogótica en un paisaje dominado por Pueblo. y adobe. Fue encargado por el arzobispo Jean-Baptiste Lamy y diseñado por el arquitecto francés Antoine Mouly con la ayuda de su hijo, Projectus, quien se dice que lo modeló en la histórica Sainte-Chapelle de París.

Dado que el anciano Mouly estaba enfermo y se estaba quedando ciego en ese momento, la construcción real de la capilla recayó en Projectus, quien, según todos los informes, hizo un trabajo digno de crédito hasta que él mismo enfermó de neumonía. (Según otro relato, fue fusilado por el sobrino del arzobispo Lamy, quien sospechaba que Mouly era mujeriego con su esposa y murió). Es aquí donde comienza la llamada "leyenda de la escalera milagrosa".

La construcción de la escalera milagrosa

A pesar de la muerte de Mouly, la obra principal de la capilla se completó en 1878. Sin embargo, los constructores se enfrentaron a un dilema: no había medios de acceso al desván del coro, poco o ningún espacio para una escalera, y nadie tenía el más mínimo idea de cómo Mouly había tenido la intención de abordar el desafío. Insatisfechas con la opinión predominante de que una escalera tendría que ser suficiente, las Hermanas de Loretto buscaron la ayuda divina rezando una novena a San José, el santo patrón de los carpinteros. Al noveno día de oración, apareció un extraño con un burro y una caja de herramientas. Dijo que necesitaba trabajo y se ofreció a construir una escalera.

Construyó uno que él hizo, y la reluciente estructura de madera es una maravilla para la vista, subiendo en espiral hacia arriba 22 pies desde el piso hasta el desván en dos giros de 360 ​​grados sin ningún medio evidente de apoyo. El ingenioso carpintero no solo resolvió el problema del espacio en el piso, sino que al hacerlo diseñó una estructura cuya belleza realzó el atractivo estético de toda la capilla.

Cuando las hermanas fueron a agradecerle, se había ido. Nadie sabía siquiera su nombre. "Después de buscar al hombre (y publicar un anuncio en el periódico local) y no encontrar ningún rastro de él", dice el sitio web de la Capilla de Loretto, "algunos concluyeron que era el mismo San José quien acudió en respuesta a las oraciones de las hermanas. "

El milagro, entonces, es doble: uno, la escalera fue construida por un extraño sin nombre, posiblemente el mismo San José, quien aparentemente apareció en respuesta a una oración y desapareció misteriosamente. Y dos: aunque construida completamente de madera sin clavos, tornillos o metal de ningún tipo, y sin ningún tipo de soporte central, la escalera era estructuralmente sólida y todavía se mantiene en pie.

De cualquier manera que se mire, sin embargo, el llamado milagro de la escalera se desmorona bajo escrutinio.

¿Quién lo construyó realmente?

El tema del rumor y la leyenda durante más de cien años, el enigma de la identidad del carpintero fue finalmente resuelto a fines de la década de 1990 por Mary Jean Straw Cook, autora de Loretto: The Sisters and Their Santa Fe Chapel (2002: Museum of New Mexico Press ). Su nombre era Francois-Jean "Frenchy" Rochas, un experto carpintero que emigró de Francia en 1880 y llegó a Santa Fe justo cuando se construyó la escalera. Además de la evidencia que vinculaba a Rochas con otro contratista francés que trabajaba en la capilla, Cook encontró un aviso de defunción de 1895 en The New Mexican que mencionaba explícitamente a Rochas como el constructor de "la hermosa escalera en la capilla de Loretto".

Esto demuestra que la identidad del carpintero no era un misterio para los habitantes de Santa Fe en ese momento. En algún momento, presumiblemente después de que los últimos miembros restantes de la generación de Santa Feans que presenciaron la construcción de la Capilla de Loretto de primera mano fallecieron, la contribución de Rocha a la Capilla de Loretto se desvaneció de la memoria y la historia dio paso a la leyenda.

En cuanto al misterio del origen de la madera utilizada en la construcción de la escalera, Cook teoriza que fue importada de Francia; de hecho, toda la escalera pudo haber sido construida de principio a fin en Francia y enviada intacta a América.

¿Qué lo detiene?

Como explica el escéptico autor Joe Nickell en su artículo "Helix to Heaven", no hay nada misterioso, mucho menos milagroso, en el diseño de la escalera. Para empezar, aunque de hecho ha resistido la prueba del tiempo y nunca se derrumbó en los más de 125 años de su existencia, la integridad de la estructura ha estado en duda durante mucho tiempo y el uso público de las escaleras está prohibido desde la década de 1970.

A pesar de la falta de una columna central, la escalera se beneficia de un apoyo central en forma de un larguero interior (una de las dos vigas en espiral hacia arriba a las que se unen los escalones) cuyo radio de curvatura es tan estrecho que funciona como "un poste casi sólido ", en palabras de un tecnólogo en madera citado por Nickell. Además, el larguero exterior está unido a un pilar vecino mediante un soporte de hierro, lo que proporciona un soporte estructural adicional. Este hecho parece haber pasado desapercibido para quienes optan por enfatizar los "misterios" de la escalera.

En lugar de clavos, Rochas encajó la escalera con clavijas o clavijas de madera, una técnica no infrecuente que todavía utilizan algunos carpinteros en la actualidad. Lejos de debilitar una estructura, el uso de clavijas de madera puede fortalecer las uniones críticas porque, a diferencia de los clavos o tornillos de hierro, las clavijas se expanden y contraen en condiciones climáticas variables al mismo ritmo que la madera circundante.

Llámelo una maravilla, llámelo una hazaña inspirada de la ingeniería, llámelo un triunfo estético: la escalera de caracol de la Capilla de Loretto es una obra de belleza y merece su estatus como atracción turística internacional. La palabra "milagro", sin embargo, está mal aplicada.

Fuentes y lecturas adicionales

  • Historia, leyenda y literatura se unen en Santa Fe, Baltimore Sun / Augusta Chronicle, 9 de noviembre de 1996