La leyenda del leon negro

En 2012, una imagen de un león negro, o lo que parecía ser uno, se volvió viral en línea. Pero al igual que otras sensaciones de Internet, la gente pronto comenzó a cuestionarse si los leones negros realmente existen. A diferencia de otras leyendas urbanas, la verdad detrás de esta historia es bastante sencilla.

Conceptos básicos del león

Alguna vez se encontraron leones en África, Asia y el sur de Europa, pero siglos de caza y la invasión humana han reducido las poblaciones silvestres al África subsahariana y una pequeña parte de la India. Los leones pueden pesar entre 275 y 550 libras y pueden correr a una velocidad de 35 mph. Entre los muchos grandes felinos del mundo, solo el tigre siberiano es más grande que el león.

Los leones son mamíferos sociales que viven en grupos llamados manadas. Suelen estar formados por un macho y entre cinco y 15 hembras. Los leones machos tienen una gran melena de pelo que rodea la cabeza y los hombros y un mechón de pelo al final de la cola. Los leones machos y hembras son típicamente de color dorado a leonado, aunque la melena de un macho puede variar en color de rojo a marrón oscuro.

Según Global White Lion Protection Trust, los leones blancos son una anomalía genética exclusiva de la región de Timbavati en Sudáfrica. Se los considera "técnicamente extintos" en la naturaleza debido a la caza excesiva y se están realizando esfuerzos para preservar los pocos que aún quedan.

¿Existen los leones negros?

Por hermoso que pueda parecer un león negro, tal criatura en realidad no existe. La imagen que se volvió viral es un engaño admitido, creado manipulando la paleta de colores de una imagen de un león blanco (que sí existe) fotografiada en Cango Wildlife Ranch en Oudtshoorn, Sudáfrica. Voila, león completamente negro. Puede encontrar más ejemplos de fotos de leones manipuladas en el blog del zoólogo Karl Shuker.

El melanismo es una condición congénita poco común que implica un aumento anormal de la cantidad de pigmento oscuro (melanina) presente de forma natural en un organismo determinado. La mayoría de las formas de vida, incluidos los microorganismos, tienen cierta cantidad de melanina presente en sus cuerpos. Una disminución anormal en la cantidad de melanina normalmente presente en un organismo da como resultado la condición opuesta, albinismo.

Entre los mamíferos en los que se ha observado melanismo se encuentran ardillas, lobos, leopardos y jaguares. Una curiosidad interesante relacionada es que el término "pantera negra" no se refiere a una especie distinta de felino grande como muchas personas asumen, sino a leopardos melánicos en Asia y África y panteras en América Central y del Sur.

Aunque teóricamente podría existir un león completamente negro o melanístico, no se han documentado avistamientos de tal animal. Sin embargo, se pueden encontrar informes anecdóticos. Uno de los mejores está en el libro de 1987 del naturalista George Adamson, "My Pride and Joy". En ese libro, Adamson escribe sobre un espécimen "casi completamente negro" descubierto en Tanzania.

Sarah Hartwell de MessyBeast.com, un blog entusiasta sobre grandes felinos, informa que en 2008 supuestamente se vio a varios leones negros grandes deambulando por las calles por la noche en el municipio de Matsulu cerca de Mpumalanga, Sudáfrica, pero los funcionarios del gobierno no encontraron evidencia para respaldar los rumores y Llegó a la conclusión de que los residentes probablemente confundieron a los leones con marcas de color marrón oscuro con negros en la oscuridad.

Más sobre imágenes falsas

La gente ha estado creando y compartiendo imágenes manipuladas desde que se inventó la fotografía en el siglo XIX. El auge de la fotografía digital y el software de edición de fotografías en la década de 1800, junto con la expansión explosiva de Internet, solo ha facilitado la creación de sensaciones virales. De hecho, el Museo Metropolitano de Arte de la ciudad de Nueva York dedicó una gran exposición al "arte" de la imagen falsificada en 1990.

La imagen del león negro que se volvió viral ese mismo año es solo un ejemplo de las sensaciones de los animales en Internet. Una imagen que supuestamente documenta un pez de nariz de cerdo que "sabe a tocino" ha circulado desde 2013. Y otra imagen viral (o más bien, un conjunto de imágenes) supuestamente documentó una cobra con entre tres y siete cabezas. Una serpiente del tamaño de un semirremolque supuestamente capturada y asesinada en el Mar Rojo aparece en otro conjunto de imágenes virales. Todas estas imágenes "verdaderas" son engaños.