Más información sobre el síndrome de la «vieja bruja»

Te despiertas sin poder moverte, apenas puedes respirar ... sientes un peso opresivo en tu pecho ... y sientes una presencia maligna en la habitación ... ¡La vieja bruja ataca!

Un lector escribe:

Hace aproximadamente un año y medio, una brisa fuerte y cálida me despertó en la noche. No podía moverme y no podía gritar. Duró unos 30 segundos y desapareció. No vi nada. La semana pasada volvió a pasar. Estaba acostado en la cama y me desperté de nuevo. Sentí una fuerza muy fuerte sujetándome. No podía sentarme. Traté de llamar a gritos a mi hija y no pude hacer ruido. Traté de golpear la pared con mi brazo y esta fuerza no me lo permitió. De nuevo duró unos 30 segundos y terminó. Realmente no creo en fantasmas y no vi nada en absoluto. Estoy realmente asustado y confundido.

¿Alguna vez ha tenido una experiencia similar? El incidente anterior es un ejemplo clásico de lo que se conoce como el síndrome de la "vieja bruja" y es una de las muchas cartas que recibo de los lectores cada mes. Las víctimas se despiertan y descubren que no pueden moverse, aunque pueden ver, oír, sentir y oler. A veces hay la sensación de un gran peso en el pecho y la sensación de que hay una presencia siniestra o maligna en la habitación. Y al igual que el lector anterior, a menudo están bastante asustados por lo que les está sucediendo.

El nombre del fenómeno proviene de la creencia supersticiosa de que una bruja, o una vieja bruja, se sienta o "monta" en el pecho de las víctimas, dejándolas inmóviles. Aunque esa explicación no se toma muy en serio hoy en día, la naturaleza desconcertante y, a menudo, muy aterradora del fenómeno lleva a muchas personas a creer que hay fuerzas sobrenaturales en acción: fantasmas o demonios.

La experiencia es tan aterradora porque las víctimas, aunque paralizadas, parecen tener pleno uso de sus sentidos. De hecho, a menudo se acompaña de olores extraños, el sonido de pasos que se acercan, apariciones de sombras extrañas u ojos brillantes, y el peso opresivo en el pecho, lo que dificulta, si no imposible, la respiración. Todos los sentidos del cuerpo les dicen a las víctimas que algo real e inusual les está sucediendo. El hechizo se rompe y las víctimas se recuperan a menudo al punto de perder el conocimiento. Completamente despiertos y bien, se sientan, completamente desconcertados por lo que les acaba de pasar ya que ahora la habitación es completamente normal.

Frente a una experiencia tan extraña e irracional, no es de extrañar que muchas víctimas teman haber sido atacadas en sus camas por algún espíritu malévolo, demonio o, quizás, un visitante extraterrestre.

El fenómeno le ocurre tanto a hombres como a mujeres de distintas edades y parece ocurrirle a alrededor del 15 por ciento de la población al menos una vez en la vida. Puede ocurrir mientras la víctima duerme durante el día o la noche, y es un fenómeno mundial que está documentado desde la antigüedad.

"En el siglo II, el médico griego Galeno lo atribuyó a la indigestión", según La Enciclopedia de fantasmas y espíritus de Rosemary Ellen Guiley. "Algunas personas sufren repetidos ataques durante un período de tiempo limitado; otros han repetido ataques durante años".

Otro ejemplo:

Soy una mujer de 27 años y he estado sufriendo durante los últimos 12 años más o menos. Comenzó a ser incapaz de moverse, como si alguien estuviera encima de mí, inmovilizándome. Y aunque estaba intentando con todas mis fuerzas moverme o gritar, lo único que podía hacer era mover los dedos de los pies y murmurar levemente. Al principio fue muy aterrador y trataba con todas mis fuerzas de despertar. Al despertar, no podría volver a dormir durante al menos unas horas. Ahora me he acostumbrado un poco a ellos. A veces incluso me recuesto y veo cuánto tiempo puedo soportar ese sentimiento horrible y abrumador. Al final, siempre trato de despertarme.

Con los años, esta "cosa" se ha metamorfoseado en un ser oscuro, algo que me está haciendo esto deliberadamente por alguna razón. Supongo que esto es algo que puedo haber inventado en mi cabeza para lidiar con eso. No estoy muy seguro. Después de que me acostumbré, nunca lo cuestioné realmente. Todavía ocurre aproximadamente cada 2 meses aproximadamente. A veces, una vez por noche, otras veces puede suceder varias veces en una noche.

¿Que esta pasando? ¿Existe una explicación racional para estas extrañas experiencias?

La explicación científica

El establecimiento médico es bastante consciente de este fenómeno, pero tiene un nombre menos sensacionalista que "síndrome de la vieja bruja". Lo llaman "parálisis del sueño" o SP (a veces ISP para "parálisis del sueño aislada").

Entonces, ¿qué lo causa? El Dr. Max Hirshkowitz, director del Centro de Trastornos del Sueño en el Centro Médico de la Administración de Veteranos en Houston, dice que la parálisis del sueño ocurre cuando el cerebro se encuentra en el estado de transición entre el sueño profundo y soñado (conocido como sueño REM por sus rápidos movimientos oculares) y despertando. Durante el sueño REM, el cerebro ha desactivado la mayor parte de la función muscular del cuerpo, por lo que no podemos representar nuestros sueños: estamos temporalmente paralizados.

"A veces, su cerebro no apaga completamente esos sueños, o la parálisis, cuando se despierta", dijo Hirshkowitz a ABC News. "Eso explicaría la sensación de 'congelación' y las alucinaciones asociadas con la parálisis del sueño". Según su investigación, el efecto solo dura desde unos pocos segundos hasta un minuto, pero en este estado de medio sueño medio despierto, para la víctima puede parecer mucho más largo.

En su artículo, "¡Ayuda! ¡No puedo moverme!", Florence Cardinal escribe: "La parálisis del sueño suele ir acompañada de alucinaciones vívidas. Puede haber la sensación de que alguien está en la habitación, o incluso rondando por encima de ti. En otras ocasiones, parece haber presión en el pecho, como si alguien o algo se posara allí. Incluso puede haber ataques sexuales asociados con las alucinaciones. El sonido de pasos, puertas que se abren y se cierran, voces, todo puede ser una parte muy aterradora de la parálisis del sueño . Éstas se conocen como Experiencias hipnagógicas e hipnopómpicas y son las que hacen que la gente tema un episodio de parálisis del sueño ".

Sin embargo, a pesar de todas sus explicaciones, los expertos en sueño aún no saben qué causa que el cerebro se estropee así, o por qué algunas personas lo experimentan más que otras. Pero hay algunas teorías:

  • "Los episodios de parálisis pueden ocurrir cuando el cuerpo está en cualquier posición, pero ocurren con mayor frecuencia cuando la persona que duerme está acostada boca arriba. El miedo intenso es común, pero a veces hay otras emociones fuertes, como tristeza o enojo, "dice Florence Cardinal en" El terror de la parálisis del sueño ".
  • Para algunos, la parálisis del sueño a menudo se produce por no dormir lo suficiente o por estar demasiado cansados. Asimismo, los horarios de sueño interrumpidos o las alteraciones del ritmo circadiano pueden producir un episodio de parálisis del sueño.
  • Es más común en personas que padecen ansiedad severa o trastorno bipolar. Algunas investigaciones muestran que la parálisis del sueño es cinco veces más probable que ocurra en personas que toman medicamentos contra la ansiedad como Xamax o Valium.
  • Un estudio encontró que el 35 por ciento de los sujetos con parálisis del sueño aislada también reportan antecedentes de ataques de pánico al despertar no relacionados con la experiencia de la parálisis.

¿Cómo se puede prevenir la parálisis del sueño? Según la investigación clínica, es posible que pueda minimizar los episodios siguiendo una buena higiene del sueño:

  • Dormir lo suficiente
  • reducir el estrés
  • hacer ejercicio con regularidad (pero no demasiado cerca de la hora de dormir)
  • mantenga un horario de sueño regular.

"Sin embargo, para algunas personas esto puede no ser posible", dice Florence Cardinal, "así que, en su lugar, veamos formas de escapar de las garras de la parálisis del sueño. El mejor remedio es tener la voluntad de moverse, incluso si es solo el movimiento de tu dedo meñique. Esto suele ser suficiente para romper el hechizo. Si puedes manejarlo, ¡grita! Es posible que tu compañero de cuarto no lo aprecie, pero es mejor que sufrir un episodio largo y lleno de miedo. Si todo lo demás falla, busca ayuda profesional . "

Suena como un buen consejo. La conclusión es que realmente no tienes nada que temer, en un sentido paranormal, de la parálisis del sueño. Esa vieja bruja que sientes posada en tu pecho puede que no sea más que la ansiedad de vivir en un mundo estresante.