¿Por qué tallamos calabazas en Halloween?

El nombre "jack-o'-lantern" es de origen británico y se remonta al siglo XVII, cuando literalmente significaba "hombre con una linterna" (es decir, un vigilante nocturno).

También era un apodo popular para el fenómeno natural conocido como ignis fatuus (fuego de los tontos), o "fuego fatuo", esas luces azules misteriosas y parpadeantes que a veces se ven sobre los humedales por la noche y se asocian en el folclore con fantasmas traviesos, duendes, hadas y cosas por el estilo.

A finales del siglo XIX, la gente estaba aplicando el nombre "jack-o'-lantern" a un objeto hecho en casa más comúnmente conocido antes como "linterna de nabo", descrito por Thomas Darlington en su volumen de 1800 The Folk-Speech of South Cheshire como "una linterna hecha sacando el interior de un nabo, tallando el caparazón en una tosca representación del rostro humano y colocando una vela encendida en su interior".

Tanto en Halloween (Día de Todos los Santos, 1 de noviembre) como en el Día de Todos los Santos (2 de noviembre), los niños católicos llevaban linternas de nabo mientras mendigaban de puerta en puerta por pasteles del alma para conmemorar a los muertos.

Los celebrantes que desfilaban por las calles también llevaban linternas de nabo el 5 de noviembre, Día de Guy Fawkes.

Caras aterradoras

No debería sorprendernos que los bromistas hicieran mal uso de las linternas de nabo. "Es un recurso común de los muchachos traviesos para asustar a los viajeros tardíos en la carretera", señaló Darlington en 1887.

Un glosario del discurso regional publicado por la English Dialect Society en 1898 definió "linterna de nabo" (o "linterna de to'nup") así:

... un nabo grande, ahuecado, con boca, ojos y nariz hechos para imitar el rostro humano. Se pone una vela dentro y es usada por personas tontas con el propósito de asustar a personas más simples que ellos.

Sir Arthur Thomas Quiller-Couch recuerda una memorable broma de Jack-o'-lantern en las páginas de The Cornish Magazine, publicada en 1899:

Los traviesos jóvenes tomaron la trampilla (la mitad inferior de la puerta de entrada) y, atado a un clavo clavado en su centro, un gran farol de nabo bien iluminado cortado para representar un rostro humano grotesco y sonriente, lo llevaron a la parte superior del casa, colocándola plana sobre la chimenea, la linterna, suspendida por una cuerda fuerte, se baja a través de la chimenea a una profundidad tal que sea visible para cualquiera que mire hacia arriba desde abajo; la chimenea está abierta. En muy poco tiempo el humo, impedido por la trampilla de salir por la chimenea, comenzó a llenar la casa. Todos rápidamente empezaron a toser y a quejarse de la irritación causada por el humo. Una de las mujeres de la casa se inclinó y miró por la chimenea para ver qué pasaba, y el feo rostro encontró su mirada, provocando que ella gritara y se pusiera histérica.

Es un poco difícil tragar la imagen de un adulto cuerdo que literalmente se pone histérico al ver una calabaza Jack-o'-lantern del tamaño de un nabo en esta época, pero esos, como dicen, eran tiempos más simples.

La leyenda de Stingy Jack

Según un relato que se repite con frecuencia (seguramente inventado después de los hechos y por un inglés, sin duda), el jack-o'-lantern tomó su nombre de un irlandés pícaro conocido como Stingy Jack, que engañó al diablo para que garantizara que no lo haría. No irá al infierno por sus muchos y diversos pecados. Sin embargo, cuando Jack murió, descubrió para su consternación que el acuerdo también le había prohibido el acceso al cielo, así que bajó, golpeó las puertas del infierno y exigió lo que le correspondía al diablo. ¿No lo sabrías, aunque este último cumplió su promesa de salvar a Jack de las profundidades del Hades, lo hizo condenándolo a vagar por la superficie de la tierra por toda la eternidad con solo una brasa del fuego del infierno para iluminar su camino?

A partir de entonces, según la leyenda, Stingy Jack fue conocido por el nombre de Jack O'Lantern.

Tradición

No fue hasta que los inmigrantes irlandeses trajeron la costumbre de tallar linternas a América del Norte que la calabaza más comúnmente disponible (y más fácil de tallar) llegó a usarse para ese propósito, y no hasta mediados o finales de En el siglo XIX, el tallado de calabazas era una tradición establecida de Halloween. Esta ordenada narrativa instructiva proviene de un libro escolar de principios de siglo, The New Century First Reader de Victoire y Perdue:

Will y Fred fueron al granero.
Tienen una calabaza.
La calabaza era grande.
La calabaza era amarilla.
Los chicos cortaron la tapa.
Cortan las semillas.
Cortaron cuatro agujeros en la calabaza.
Ponen una vela en la calabaza.
La luz brilló.
Los muchachos dijeron: "Vea nuestro Jack-o'-Lantern".